O negócio de cogumelos está crescendo. A produção mundial aumentou 30 vezes desde o final dos anos 70, e a pessoa média agora come cerca de 11 libras de cogumelos por ano, de acordo com uma análise de 2017 da indústria global de cogumelos.

Um dos fatores que impulsionam essa mania do cogumelo é a crença de que eles possuem atributos de saúde incomuns e profundos. Um relatório de 2018 do Royal Botanic Gardens aponta que cogumelos e outros fungos têm sido usados ​​como remédio por quase 6.000 anos. A Whole Foods chegou a nomear “cogumelos medicinais” como uma de suas principais tendências alimentares para 2018. Em particular, muitos tipos exóticos e esotéricos, como os cogumelos reishi e chaga, estão agora surgindo em pós, pílulas e outros suplementos de saúde.

Todo esse hype não é infundado. “Cogumelos são fungos, e alguns itens medicinais famosos – incluindo penicilina e estatinas – são derivados de fungos”, diz o Dr. Mark Moyad, diretor de Medicina Preventiva e Alternativa Jenkins / Pomkempner no Centro Médico da Universidade de Michigan. Ele diz que é razoável pensar que um dos poucos fungos que os humanos comem poderia fornecer alguns benefícios não associados ao consumo de frutas, verduras e outros tipos de alimentos. Com base no que já sabemos sobre os cogumelos, ele os chama de “um vencedor para quase todas as pessoas e todas as dietas”.

Para começar, todos os cogumelos – mesmo os brancos padrão – têm baixo teor calórico e contêm nutrientes saudáveis, como potássio, selênio e vitamina B12, diz Moyad. Os cogumelos também estão entre as poucas fontes naturais e vegan de vitamina D na dieta, diz ele, e contêm um tipo de fibra solúvel chamada beta glucana, que parece ter benefícios para o coração e para o colesterol.

Mas a pesquisa realmente fica interessante quando se trata de compostos antioxidantes dos cogumelos.

Os cogumelos contêm glutationa, uma molécula antioxidante encontrada em quase todas as células do corpo. Parece ter importantes propriedades de sinalização e desintoxicação, diz John Richie, pesquisador de cogumelos e professor de ciências da saúde pública na Penn State University. “[A glutationa] é uma das moléculas pequenas mais importantes nos seres vivos e desempenha um papel na ativação ou desativação dos sistemas de proteção da célula”, diz Richie.

Embora os antioxidantes recebam muita publicidade, ele diz que eles são mal compreendidos. “Um dos problemas é que, uma vez que eles fazem seu trabalho, os antioxidantes podem se tornar pró-oxidantes, o que é um problema”, diz ele. Ele destaca um estudo infame, realizado na década de 1990, que descobriu que os usuários de tabaco que tomavam suplementos carregados com o beta-caroteno antioxidante experimentavam taxas aumentadas de câncer, ao invés das taxas reduzidas que os líderes do estudo tinham antecipado. “A simples ideia de que os antioxidantes resolverão todos os seus problemas é muito ingênua”, diz ele.

Mas quando se trata de glutationa, ele diz: “Temos todo esse sistema de enzimas que é projetado para cuidar da glutationa e suplementar sua atividade. Destaca-se de outros antioxidantes do ponto de vista que é um que evoluímos para usar em nossas células. ”

Junto com a glutationa, os cogumelos contêm um segundo antioxidante chamado ergothioneine, que, segundo Richie, é muito menos abundante em outros alimentos. Mas enquanto a ergothioneine é rara, verifica-se que o corpo humano contém uma proteína de transporte específica para ela. “Isso sugere que tem que ser importante para a saúde humana”, diz ele. Importante como? Richie diz que há evidências preliminares de que a ergothioneine pode bloquear o tipo de dano oxidativo que contribui para o câncer e doenças neurodegenerativas, como o Alzheimer. Há também estudos ligando o consumo de ergothioneine a uma vida mais longa e saudável.

“Os cogumelos são altamente incomuns porque são produtores de glutationa e ergothioneine”, acrescenta Richie. Isto, combinado com outras propriedades salubres dos cogumelos e associações milenares com a saúde e a medicina, dá a ele e a outros pesquisadores razões para acreditar que esses fungos realmente podem possuir algumas propriedades “superalimento”.

Quando se trata de cogumelos especiais especializados – como o reishi ou o chaga -, há algumas evidências de benefícios adicionais à saúde. Uma revisão de 2011 ligou cogumelos reishi (ou extratos contendo seus compostos) para melhor regulação do açúcar no sangue, proteção contra doenças do fígado e intestino e “efeitos anticancerígenos”. Alguns desses mesmos benefícios apareceram em pesquisas sobre cogumelos chaga. Mas os autores da revisão de 2011 apontam que quase todas as evidências até o momento vêm de modelos animais ou de laboratório – não de estudos em humanos.

Moyad reitera essas preocupações. Ele também diz que algumas variedades de cogumelos – incluindo cogumelos reishi – têm efeitos sobre a coagulação do sangue, o que pode torná-los arriscados para pessoas que tomam varfarina ou outros remédios para pressão sangüínea. Suplementos de cogumelo Reishi também podem apresentar alguns riscos para aqueles que estão passando por quimioterapia ou tomando drogas imunossupressoras, de acordo com um relatório do Memorial Sloan Kettering Cancer Center.

Especialmente quando se trata de suplementos de cogumelos, “precisamos de mais estudos que sejam financiados independentemente” – significando que não são pagos por empresas que tentam vender produtos derivados de cogumelos – “e maiores em tamanho e mais longos, e que incorporam algum tipo de placebo controle ”, diz Moyad. Os efeitos a longo prazo do uso desses produtos não são conhecidos.

Moyad diz que adicionar mais cogumelos inteiros à sua dieta é uma maneira segura de obter seus benefícios potenciais à saúde, evitando os riscos decorrentes da ingestão de pílulas ou pós.

Quanto você deveria estar comendo? “Eu recomendo que todos consumam cerca de três miligramas por dia de ergothioneine de cogumelos”, diz Robert Beelman, professor emérito de ciência dos alimentos na Penn State e um colaborador freqüente de Richie. De acordo com uma revisão de 2019, Beelman e Richie são coautores, engolindo uma saudável porção de 350 gramas de cogumelos todos os dias – ou apenas uma onça de cogumelos especiais como shitake, ostra ou cogumelos maitake – fornecerão esses três miligramas. E não, você não precisa comê-los crus. “Cozinhar não destrói a ergothioneine em tudo e pode realmente torná-lo mais biodisponível”, diz Beelman.

Então, pelo menos por enquanto, pule os suplementos. Em vez disso, basta adicionar mais cogumelos à sua dieta.